Le tourisme religieux est l’une des plus anciennes formes de voyages planifiés et demeure encore aujourd’hui une industrie énorme. Environ 300 à 330 millions de touristes visitent chaque année les principaux sites religieux du monde, selon une estimation de 2017. Quelque 600 millions de voyages religieux nationaux et internationaux sont effectués dans le monde, générant environ 18 milliards de dollars de recettes mondiales.

Il représente une part importante d’un secteur touristique global qui a été fortement touché par la propagation du coronavirus, 63,8 % des voyageurs ayant ainsi réduit leurs plans de voyage. À mesure que la COVID-19 a évolué pour devenir une pandémie mondiale, les gouvernements du monde entier ont fermé des sites sacrés et ont temporairement interdit les voyages religieux.

Il a affecté les destinations populaires de toutes les confessions. Jérusalem, la Cité du Vatican et la Mecque – qui attirent chaque année des millions de visiteurs juifs, chrétiens et musulmans – sont parmi les plus touchées.

Cela a eu d’énormes conséquences financières pour les pays d’accueil. Par exemple, l’an dernier, environ 2,5 millions de musulmans du monde entier ont effectué le hajj, l’un des cinq piliers de l’islam, dont près de 2 millions venaient de l’extérieur de l’Arabie saoudite. Cependant, cette année seulement, environ 10 000 personnes devaient faire le pèlerinage tout en observant les mesures de distanciation sociale.

Le Royaume saoudien gagne habituellement 12 milliards de dollars par an du hajj et de la Omra, un pèlerinage mineur qui peut être fait à tout moment au cours de l’année. Les pèlerinages sont perçus comme un moyen de diversifier l’économie afin qu’elle ne dépende plus du secteur pétrolier. Les visites religieuses toute l’année représentent 20 % du PIB non pétrolier du royaume et environ 7 % du PIB total. L’économie du Royaume saoudien est déjà ébranlée par l’impact des bas prix du pétrole, qui ont conduit à un déficit budgétaire. Il devrait diminuer de 6,8 % en 2020.

L’Arabie saoudite est loin d’être la seule. La Jordanie, qui compte 35 sites et sanctuaires islamiques et 34 lieux saints chrétiens, a fermé ses frontières en raison de la COVID-19. Le tourisme représente environ 15 % du PIB du pays et soutient environ 55 000 emplois.

L’an dernier, plus d’un million de voyageurs ont visité Wadi Musa, la vallée jordanienne de Moïse – un site important où Moïse aurait produit de l’eau à partir d’une roche. Jusqu’à 80 % des revenus des habitants de la région dépendent du tourisme. Les recettes touristiques en Jordanie ont chuté de 10,7 % pour s’établir à 1,1 milliard de dollars au premier trimestre de 2020, à mesure que la pandémie se propageait.

C’est la même chose au Moyen-Orient.

En Iran, seulement 20 000 touristes nationaux et 66 touristes étrangers ont visité Yazd – un site du patrimoine mondial de l’UNESCO qui remonte à 224 A.D. – entre mars et juin 2020. Le site est un lieu saint pour les adeptes de l’islam, du judaïsme et du zoroastrisme. Le nombre de touristes cette année ne représente que 1% du chiffre de l’année précédente.

Pour certains lieux de pèlerinage importants, la perte de revenus a été dévastatrice – et c’est une expérience partagée dans le monde entier.

De nombreux lieux de pèlerinage soutiennent toute une industrie dans les voyages, les transports et l’hébergement, et tout ce qui a pris un coup.